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ño 1917, la prostitución aún es legal en Storyville, distrito rojo de la ciudad de New Orleans, Louisiana. Hattie, prostituta del burdel de Madame Neil donde convive con su hija Violet de 12 años, como otras prostitutas y su descendencia en una extraña comunidad, son las únicas que están cuando el fotógrafo Ernest J. Bellocq (dedicado a retratar a trabajadoras de burdeles y lo que conlleva de bello, salvaje, puro o sucio) llega con su cámara. Empieza a tomar fotos de Hattie y queda fascinado con su hija Violet. A los pocos meses Hattie contrae matrimonio y se marcha a St. Louis, dejando a su hija en la casa de citas con sus compañeras de oficio que forma parte, sin reservas, del mundo que le rodea.

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